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Dans ses énigmatiques autoportraits et natures mortes, Susan Hauptman refuse d'être enfermé, mélangeant librement les médias et faisant fi des conventions.

Autoportrait 2013 (charbon de bois et techniques mixtes, 461⁄2 x 26) par Susan Hauptman

Susan Hauptman adore le dessin au fusain et aux techniques mixtes. Et ses dessins peuvent être intimidants. Ils sont grands, parfois de cinq pieds de côté. Ils commandent complètement votre regard, à la fois dans leurs vastes bandes de noirs et de gris profonds et dans leurs détails impeccablement rendus. Et l'ancrage de nombreux dessins est Hauptman elle-même, qui apparaît comme une figure sévère et imposante. En même temps, il y a quelque chose de ludique dans les dessins, avec leurs curieux assortiments d'objets et de costumes. Ces visions étranges sont-elles censées être comiques? Comment sommes-nous censés réagir, sinon d’être absorbés par les réalisations formelles de l’artiste?

Il est difficile de tirer des conclusions définitives sur l’œuvre d’Hauptman. On peut dire avec certitude qu'elle travaille exclusivement dans deux genres, l'autoportrait et la nature morte. Mais au-delà de cela, ses dessins résistent fermement à la classification. Les objets et les personnages qu'elle représente sont réalistes et tactiles; ils présentent des textures finement rendues, mais ils flottent dans un vide ambigu. Les dessins présentent de puissants tons de noir et blanc, mais parfois la couleur s'infiltre. Les œuvres sont manifestement des dessins, réalisés à partir de fusain et de papier. Mais ils incluent parfois des objets tridimensionnels, ce qui leur donne une sensation sculpturale. Le travail de Hauptman est plein de contradictions ludiques et de juxtapositions surprenantes, restant toujours un peu hors de notre portée.

Nature morte 2014 (charbon de bois, 341⁄2 x 381⁄2) par Susan Hauptman

Perspectives peu communes

L'artiste n'est pas sur le point de dévoiler ses secrets. Lors d'une interview pour cet article à la Forum Gallery, à New York, elle a demandé à ne pas être citée mot pour mot; elle a expliqué qu’elle ne voudrait pas atténuer le mystère de ses dessins en discutant de la signification d’œuvres spécifiques ou en révélant pourquoi elle choisit certains objets ou costumes à dessiner. Mais elle était plus que désireuse de discuter des détails de son processus, de son amour du dessin lui-même et des aspects formels de son travail qui occupent son esprit chaque jour en studio.

La première de ces considérations est son traitement de l'espace. Hauptman pense que l'espace négatif de tout dessin est aussi important que le positif. Elle cherche constamment un dialogue entre les deux, orchestrant ses tons pour tenter de trouver le bon équilibre entre eux.

L’après-midi Autoportrait D’un Faune 2014 (charbon de bois, 59 x 471⁄2) par Susan Hauptman

Aller isométrique

De nombreux dessins de Hauptman bafouent les règles de perspective traditionnelles qui prescrivent que tous les sujets sont vus d'un point de vue fixe, avec des lignes reculant vers un point de fuite au loin. Hauptman préfère plutôt l'isométrique perspective plus commune à l'art asiatique. Dans cette perspective, plusieurs points de vue sont présentés au spectateur à la fois; cela nous permet de voir à la fois en bas et en travers, par exemple. En utilisant cette perspective, elle troque une certaine fixité pour un sentiment accru de liberté.

La perspective isométrique est loin d'être nouvelle. Il est utilisé depuis des milliers d'années en Asie et est un concept familier en Occident au moins depuis les innovations de Picasso au début du XXe siècle. Et comme lui, Hauptman n'est pas un artiste qui sera enfermé dans les manières traditionnelles de penser et de faire de l'art.

Nature morte 2011 (fusain, 381⁄2 x 32) par Susan Hauptman

Une histoire d'amour en noir et blanc

N'aimant pas les catégories ni les étiquettes, Hauptman s'efforce de n'avoir aucune limite dans son art. Elle s'oppose à l'idée que le «dessin» se limite à certains matériaux ou méthodes. Elle est toujours prête à mélanger le charbon de bois avec d’autres médias, à ajouter des éléments sculpturaux à son travail ou à expérimenter des techniques peu orthodoxes.

Cela dit, l’amour de Hauptman pour le dessin au fusain est intense et inflexible. Elle l'a utilisé dans son premier cours de dessin, est tombée amoureuse de sa variété infinie de tons de noir et blanc et ne l'a jamais abandonnée. Le charbon de bois se présente sous de nombreuses formes et Hauptman les a toutes utilisées: charbon de bois de vigne pur, charbon de bois comprimé, crayons de charbon de bois, poudre de charbon de bois. Pour ses grands dessins au fusain, elle utilisera souvent tout, des bâtons de charbon sombres, riches et doux à un crayon dur et léger tel que le double H de Wolff, rendant possible une large gamme de tons délicatement articulés.

Nature morte 2012 (fusain, 26 x 32) par Susan Hauptman

Un mariage entre les médias et la surface

Son article est tout aussi important pour son travail. Pendant de nombreuses années, Hauptman a dessiné sur de grandes feuilles Somerset, bien qu'elle travaille également avec d'autres marques. Elle dit qu'elle cherche constamment un mariage entre les médias et la surface dans lequel chacun se complète et contribue à faire ressortir des tons qui ne sont possibles dans aucune autre combinaison. Elle cite Seurat, son artiste préféré, comme quelqu'un qui a réalisé ce genre d'interaction dans ses dessins Conté.

Aussi amoureuse qu’elle l’a toujours été du noir et blanc, des éclats de couleurs espiègles se retrouvent souvent dans les dessins de Hauptman. Elle dit que le charbon de bois interagit bien avec d'autres médias, en particulier le pastel. Elle utilise les pastels Sennelier, généralement en petites doses concentrées.

Nature morte 2013 (fusain, 34 x 32) par Susan Hauptman

Restant ouvert

Hauptman dessine avec ses grandes feuilles de papier épinglées au mur de son atelier. Son processus varie, commençant parfois librement et improvisant, parfois plus sobre. Elle travaille sur un seul dessin à la fois. Ils demandent beaucoup de travail; elle travaille de longues journées et cela peut prendre plus de six mois pour terminer une pièce. Critique impitoyable de son propre travail, elle déchirera un dessin après des mois de travail si elle n’en est pas satisfaite. Parfois, dit-elle, un dessin ne fonctionnera tout simplement pas.

Elle commence généralement un dessin avec un plan de ce à quoi ressemblera la pièce finie. Mais elle reste ouverte à chaque étape à d'éventuels changements. Elle se réjouit de ces surprises, accidents et même erreurs qui peuvent conduire un dessin dans une direction inattendue. Et elle dit que lorsque ses dessins sont terminés, peu ressemblent à ce qu'elle attendait à l'origine.

Hauptman est une étudiante passionnée des techniques de dessin et elle essaie souvent de nouveaux outils et processus. Parmi les méthodes avec lesquelles elle a joué, il y a l'ajout de bandes de feuille d'or à son travail et le transfert d'images sur un dessin.

Le couteau X-Acto est également devenu un outil important; si elle ne peut pas obtenir les tons précis qu'elle veut de son papier, elle pourrait découper un trou dans le dessin et le remplacer par un morceau de papier de forme identique avec une qualité de surface différente.

Autoportrait avec arc 2010 (charbon de bois et techniques mixtes, 361⁄2 x 20) par Susan Hauptman

Toujours expérimenter

Beaucoup de ces techniques peuvent être vues au travail dans Autoportrait avec arc. Le dessin lui-même est généralement insaisissable, montrant Hauptman et son mari dans un arrangement particulièrement austère, sans les costumes animés que l'on voit dans nombre de ses autoportraits. Les personnages sont dessinés au fusain, mais le fond est bleu foncé, dessiné au pastel.

Hormis la tête de Hauptman, la caractéristique la plus importante du dessin est un arc rose pur que l’artiste a apposé sur le papier, obscurcissant considérablement notre vision de la figure masculine. Et vous ne pouvez probablement pas le dire à partir d'une reproduction, mais l'artiste a apporté son couteau X-Acto pour jouer. Elle sentit que son dessin de la tête de son mari n’avait pas tout à fait le bon ton. Alors, elle l'a découpé, inséré une autre feuille de papier dans le trou résultant et a redessiné la tête. Pour faire bonne mesure, elle a tout surmonté d'une bande de feuille d'or.

Comme beaucoup de dessins de Hauptman, le résultat est à la fois sombre et légèrement excentrique. Cela nous laisse beaucoup à réfléchir, n'offrant rien de narratif ou de contexte – et l'artiste n'est pas sur le point de donner aucune explication. Mais nous pouvons savourer l'énorme compétence et le sentiment intense qui ont contribué à la production de ce que nous voyons. Les tons sont exquis, tout comme les traits du visage détaillés avec précision. Il y a une belle interaction entre le noir du fusain, le bleu du pastel, le rose de l'arc et la feuille d'or. Et le sujet, aussi mystérieux soit-il, a un attrait émotionnel indéniable. Les dessins de Susan Hauptman sont peut-être impossibles à cerner, mais la joie d’y réfléchir est la nôtre.

Rencontrez l'artiste

Susan Hauptman vit et travaille à New York. Ses œuvres se trouvent dans les collections du Arkansas Arts Center, à Little Rock; Le Metropolitan Museum of Art, à New York; le Oakland Museum, en Californie; et la National Portrait Gallery, à Washington, DC, entre autres. En savoir plus et voir plus de son travail sur susanhauptman.com.


Une version de cet article a été initialement publiée dans Dessin magazine.

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